"맞아요. 솔직히 잘 몰라서 덤볐습니다.사립유치원 원장들 힘이 이렇게 대단한지 미처 몰랐어요."18일 수화기 건너편에서 들려온 더불어민주당 박용진 의원의 하소연은 괜한 엄살은 아닌 듯 했다.

박 의원은 기자가 "박 의원이 국회 교육위원 된 게 이제 3개월"이라는 최근 한국유치원총연합회(한유총) 이덕선 비상대책위원장 발언이 ‘상당히 고압적인 것같다’고 묻자 "정말 무섭다.그들의 위세를 직접 눈으로 보고 귀로 듣는다"며 이 같이 하소연했다.

박 의원은 "정치인은 표로 먹고 사는 사람들"이라며 "우리 얘들이 다녔던 유치원 원장이 나를 찾아와 울고 불고 하는데 솔직히 속으로 덜컥 겁이 나더라"고 했다.

선거 때 수천표 차이로 당락이 갈릴 수 있는 국회의원 입장에서는 지역사회의 ‘빅마우스’인 유치원 원장들과 ‘척’을 지는 것은 ‘정치적 자살행위’나 마찬가지라는 이야기였다.

박 의원이 약 270억원대 비위를 저지른 전국 1878개 유치원들을 실명 공개한 뒤 취재 결과도 마찬가지였다.

정치권과 교육계 인사들은 한유총이 그간의 집단휴원과 공청회 방해 등 ‘막가파식’ 실력행사와 수백억원대 공금 횡령과 같은 비리행위에 따른 국민적 공분을 무시해도 괜찮을 만큼의 정치적 영향력과 로비력을 갖고 있다고 입을 모았다.

김거성 전 경기도교육청 감사관은 한유총의 힘이 돈과 입김에서 나온다고 말했다.

김 전 감사관은 최순영 전 민주노동당 국회의원이 대표였던 시민감사단과 함께 2015∼2017년 경기 도내 사립유치원들 감사를 진행했다.

그는 "한유총은 회원들로부터 연 20만원 정도 회비를 걷고, 별도의 유치원 재무회계 규칙’ 같은 집회에 참가하지 않으면 10만∼100만원 정도의 벌금을 받는다"고 전했다.

한유총 법인 지도·감독권을 가진 서울시교육청에 따르면 한유총 회원(이사장·원장으로 제한)은 지난해말 현재 3548명이다.

한해 회비로만 7억원의 ‘실탄’을 확보하는 셈이다.

김 전 감사관은 "이렇게 모은 돈을 ‘골드바’ 등 당국자 뇌물이나 후원금 등 정치권 ‘입법로비’에 사용하는 것"이라며 "감사에 걸리면 몇억원을 뱉어내야 할 판인데 수백만원으로 입막음할 수 있다면 그들에겐 ‘남는 장사’"라고 귀띔했다.

야당 의원실 A보좌관도 한유총의 국회 로비력이 "혀를 내두를 정도로 극성 맞고 치밀하다"고 전했다.

그는 "몇해 전 ‘유치원 재무회계 준칙’이 논란이 됐을 때 한유총 쪽에서 이야기할 게 있다고 연락을 해 와 만난 적이 있다"며 "고문 변호사까지 대동해 자신들이 원하는 방향의 법령 개정안까지 내미는 모습을 보고 깜짝 놀랐다"고 말했다.

한유총은 ‘입법로비’ 대상 의원 측이 부정적 입장을 비치면 여러 루트를 통해 회유와 압박을 가하는 것으로 전해졌다.

A보좌관은 "지역구 시도의원부터 의원님 후원자, 동료 의원까지 ‘잘 좀 검토해달라’는 연락이 왔다"며 "그래도 난색을 표하면 ‘이것 안해주면 다음에 당선될 것 같으냐’는 식의 협박이 들어온다"고 말했다.

자유한국당 한선교 의원도 2009년 3월 국공립 유치원 증설을 내용으로 하는 유아교육법 개정안을 대표발의했다가 한유총 측의 조직적인 항의방문과 협박으로 곤욕을 치렀다.

한 의원은 "사립유치원 쪽에서 나뿐만 아니라 공동발의한 의원들 지역사무실까지 몰려가 난리를 쳤다"며 "얼마나 시달렸든지 ‘나는 빠지겠다’고 해서 빠진 의원도 있다"고 말했다.‘은밀한 금품’이 오가기도 한다.

19대 국회 때인 2013년 9월 신학용 당시 국회 교육문화체육관광위원장은 출판기념회 찬조금 명목으로 한유총으로부터 3060만원의 입법로비 뇌물을 받은 혐의로 지난해 7월 최종심에서 징역 2년6월의 실형을 선고받았다.

1심 판결문을 보면 한유총은 당시 신 전 의원 측에 같은 금액의 ‘쪼개기’ 정치후원금을 제시했다가 ‘흔적이 남는 후원금보다는 찬조금 방식이 낫겠다’는 보좌관 조언에 따라 1000만원 회비와 각 지부장 갹출로 이같은 뇌물을 마련했다.

또다른 야당 B보좌관은 "지역 다선의원일수록 유치원 원장들 입김에서 자유롭지 않다"고 귀띔했다.

수도권 초재선 의원들이야 그 부담감이 덜할 수 있으나 지역구 의원은 지역 유지로 각계각층에 영향력을 갖고 있는 유치원장들 요구를 무시하긴 힘들다는 이야기다.

B보좌관은 "이들에게 입당원서를 부탁하면 며칠 사이 수십명 것을 받아온다"며 "적극 옹호하는 것은 그렇지만 웬만하면 적으로 만들지는 말자는 게 의원들 생각"이라고 말했다.

김거성 전 감사관은 "유치원장들이 어떻게 구워삶았는지 몰라도 도의원들이 피감 유치원들 주장과 논리를 그대로 대변하며 감사팀을 깰 때가 많았다"고 했다.

실제 2017년 7월 ‘시민감사관제 운영 조례’ 개정을 위한 경기도의회 회의록을 보면 "사립유치원 대다수가 다 생계형 유치원이다.당연히 그쪽 분들은 (감사가) 불합리하다고 생각할 수밖에 없다" "시민감사관 중 한 분이 ‘사립유치원을 없애려고 한다’는 말까지 했다는 얘기가 들린다" 등 노골적으로 사립유치원 편만 드는 도의원이 상당하다.

지역사회에서 쌓은 영향력을 발판으로 유치원장들이 직접 정치에 입문한 경우도 많다.

지난 6월 지방선거에서 당선된 광역·기초의원 가운데 전·현 사립유치원 원장·설립자는 14명, 민간어린이집 출신은 47명이었다.

민주당 C보좌관은 "사립유치원 교사들이 원장 눈밖에 나면 블랙리스트에 올라가 더이상 취업이 힘든 것처럼 정치인도 한유총의 눈치를 볼 수밖에 없다"며 "여당 의원들마저 박 의원의 용단에 적극 박수를 보내지 못하는 이유"라고 말했다.

송민섭 기자 stsong@segye.com